Le maillon faible chinois; le pari risqué de Xi

Rédigé par 

Bruno Bertez 

14 janvier 2022

Après une année 2021 marquée par les problèmes d’approvisionnements, des infrastructures à l’arrêt pour diverses raisons et les premières secousses dans son secteur immobilier, la Chine fait face à… une liste de problème très similaire en 2022.

La Chine va connaître une année 2022 extrêmement difficile.

Les développements immobiliers et fonciers pointent vers une aggravation de la crise, qui pourrait s’étendre davantage jusqu’à l’effondrement d’une bulle de logements, d’appartements, de produits connexes et finalement arrivée à l’orée d’une crise systémique.

Le 3 janvier, Bloomberg détaillait l’ampleur du problème :

« Un mur de dettes qui arrivent à échéance et une augmentation de la demande saisonnière de liquidités mettront à l’épreuve les marchés financiers chinois ce mois-ci, faisant pression sur la banque centrale pour assurer une liquidité suffisante.

La demande de liquidités pourrait totaliser environ 4 500 milliards de yuans (708 milliards de dollars) en janvier, soit 18% de plus que l’année dernière, selon les calculs de Bloomberg basés sur des données officielles et des estimations d’analystes.

‘Il faut s’attendre à une augmentation du montant des prêts arrivant à échéance et une demande de liquidités pour les dépenses pendant le Nouvel An lunaire…’ [NDLR : le 1er février], a déclaré Yishuang Li, analyste chez Cinda Securities Ltd., citant les paiements d’impôts et l’échéance des prêts sur police. »

L’enjeu clé pour 2022, c’est la crise de confiance. La perception que Pékin maîtrise la crise de l’immobilier et des développeurs s’estompe. La foi dans la puissante « méritocratie » de Pékin est menacée.

La « tolérance zéro » de Pékin contre le Covid exige des sacrifices personnels considérables, avec des dizaines de millions de confinés pour quelques dizaines de « cas » détectés, et des infrastructures essentielles parfois à l’arrêt, comme le port de Ningbo l’été dernier.

Désormais, Omicron risque d’exposer une population très vulnérable (vaccins moins efficaces et immunité naturelle limitée). Les épidémies d’Omicron, les blocages généralisés, les infections massives et la crise économique ne sont pas un scénario improbable.

Pékin risque l’apparition d’un problème politique… Cliquez ici pour lire la suite.

La compétence du leadership sera-t-elle remise en question ?

Pékin risque l’apparition d’un problème politique. Le leadership a été vénéré au niveau national pour une gestion économique habile. Il existe aujourd’hui un gouffre immense entre la perception d’une compétence inattaquable et la réalité d’un échec catastrophique à maîtriser au niveau du crédit et des bulles immobilières.

Le Financial Times nous renseignait le 4 janvier sur ce point :

« Les banques chinoises se sont précipitées pour respecter leurs quotas de prêts annuels imposés par l’État le mois dernier en achetant des instruments financiers à faible risque plutôt qu’en émettant des prêts, une attitude qui, selon les banquiers et les analystes, reflète la méfiance des institutions financières sur le ralentissement de l’économie du pays.

La hausse de la demande pour les acceptations bancaires, garanties par leurs émetteurs et classées techniquement comme des prêts, a réduit le rendement des instruments à près de 0% dans la seconde quinzaine de décembre, atteignant un plancher record de 0,007% le 23 décembre.

C’était bien inférieur au coût moyen du capital de 2,5% des banques chinoises sur la même période, ce qui implique qu’ils préféraient perdre de l’argent sur des acceptations bancaires à faible rendement plutôt que de risquer des pertes plus importantes en émettant leurs propres prêts… »

« Les autorités veulent que nous soutenions l’économie réelle tout en maîtrisant les créances douteuses », disent en somme les banquiers. Appuyer sur le frein et sur l’accélérateur : pas de meilleure recette pour un blocage.

La banque centrale à la rescousse

En cas de blocage généralisé, Pékin n’aura guère d’autre alternative que d’injecter de grandes quantités de liquidités dans le système.

Cela signifie que comme les autres banques centrales, la Banque populaire de Chine risque d’alimenter l’inflation. La confluence d’une baisse des prix des actifs (appartements et valeurs mobilières) et d’une hausse des prix à la consommation et d’une baisse du pouvoir d’achat des travailleurs va constituer un véritable défi pour les décideurs politiques et le système bancaire.

Une hausse des rendements et une instabilité monétaire affaiblirait davantage le système bancaire chinois.

La bulle chancelante de la Chine et ses ramifications augmentent les risques géopolitiques. Une crise intérieure peut être un facteur de développements plus belliqueux avec Taïwan

Alors que cette combinaison périlleuse pèse de plus en plus sur les marchés financiers chinois, une question revient sans cesse : Quelle est l’objectif final de Xi ?

Compte tenu de l’opacité du Parti communiste et de son histoire de retour en arrière sur les réformes de la propriété, la réponse est impossible à connaître avec certitude. Mais les observateurs de la Chine ont commencé à esquisser un avenir probable pour le marché immobilier qui semble bien différent de ses plus de deux décennies de stimulation de la croissance économique, de la richesse des ménages et des recettes publiques.

En bref, l’époque des hausses fulgurantes des prix des maisons et des frénésie de construction alimentées par la dette par les magnats de l’immobilier milliardaires est sur le point de s’estomper. Ils seront remplacés par un marché beaucoup plus stable où les autorités sont promptes à réprimer les frénésies spéculatives et où le développement est dominé par des entreprises publiques qui génèrent des rendements similaires à ceux des services publics.

« Si nous appelons la dernière décennie un âge d’or pour le secteur immobilier, il est maintenant pris au piège de l’âge de la rouille », a déclaré Li Kai, partenaire fondateur basé à Pékin du fonds obligataire Shengao Investment, spécialisé dans les dettes en difficulté.

Cette transition promet d’être particulièrement douloureuse pour les développeurs privés comme China Evergrande Group, qui ont déjà accablé les investisseurs internationaux en actions et en crédit avec des milliards de dollars de pertes. Dans le même temps, cela pourrait contribuer grandement à la réalisation de deux des objectifs les plus précieux de Xi : un système financier chinois plus stable et un écart plus étroit entre les riches et les pauvres du pays.

En prime le pari immobilier et financier de XI

Le défi de Xi est de réussir la transformation sans déclencher de crise à la veille d’une conférence de direction largement attendue pour enteriner son règne à vie.

Alors que peu d’analystes prédisent un effondrement financier imminent, les risques liés au marché immobilier augmentent. 

Les sociétés immobilières les plus faibles sont soumises à un stress immense, frappées par un double coup dur de coûts d’emprunt extrêmement élevés et de ventes en chute libre. 

Les développeurs moins bien notés, y compris Evergrande, font déjà défaut sur la dette en dollars à des taux records et la contagion se propage aux entreprises les plus solides. Les actions et les obligations de Country Garden Holdings Co., le plus grand développeur chinois en termes de ventes, ont sombré jeudi à la suite d’un rapport indiquant qu’il avait du mal à trouver une demande pour une nouvelle obligation convertible.

Il existe de nombreuses raisons pour lesquelles la Chine doit remodeler son marché immobilier. 

Le secteur est pourri par les achats spéculatifs et il est surendetté, ce qui pose un risque pour le système financier en cas de ralentissement. 

Le prix du logement est un fardeau pour les familles chinoises . Le coût moyen d’achat d’un appartement à Shenzhen était d’environ 44 fois le salaire annuel moyen des résidents locaux en 2020. Cela aggrave les inégalités car les riches propriétaires accumulent des propriétés. Des millions de maisons sont vides et certains projets de construction nuisent à l’environnement.

L’industrie du logement a un impact surdimensionné sur l’économie. Lorsque des secteurs connexes tels que la construction et les services immobiliers sont inclus, l’immobilier représente plus d’un quart de la production économique chinoise. 

Plus de 70 % de la richesse de la Chine urbaine est stockée dans le logement.

« Le marché immobilier est un symptôme des problèmes sous-jacents de l’économie chinoise », a déclaré Craig Botham, économiste en chef pour la Chine chez Pantheon Macroeconomics. « Pendant des décennies, c’est la solution simple et incontournable pour générer des revenus pour les collectivités locales, stimuler la croissance économique et fournir aux ménages un endroit où placer leur argent et le voir fructifier. »

La solution, comme c’est de plus en plus le cas dans la Chine de Xi, est un contrôle plus strict par l’État.

Dans le Guangdong, qui abrite Evergrande, des responsables locaux facilitent les réunions entre les développeurs en difficulté et les entreprises publiques, selon un rapport de Cailian.

« Le gouvernement veut encourager la consolidation dans le secteur du logement – les promoteurs plus importants et souvent appartenant à l’État prendront probablement le relais des acteurs les plus faibles », a déclaré Gabriel Wildau, vice-président senior de la société mondiale de conseil aux entreprises Teneo. « Ils veulent briser la dépendance de l’économie à la propriété. »

« La transition sera longue et douloureuse, et nous ne sommes pas tout à fait sûrs que le sommet ait une détermination suffisamment forte pour mener à bien ce processus ardu », a déclaré Hao Hong, stratège en chef chez Bocom International Holdings Co.

La détermination des responsables est mise à l’épreuve. Le ralentissement de l’immobilier en Chine s’accélère, provoquant même un avertissement de la Réserve fédérale. Dans les villes du pays, la baisse des prix des logements neufs s’est accentuée chaque mois depuis septembre, lorsque les prix ont chuté pour la première fois en six ans. Les ventes de maisons continuent de baisser. 

Les développeurs chinois ont recours aux échanges d’obligations, aux retards de paiement, aux ventes d’actions et à d’autres mesures désespérées pour rembourser la dette. Au moins huit des entreprises n’ont pas payé leurs obligations en dollars depuis octobre. Cela inclut Evergrande, dont la crise a pris au piège le prêteur China Minsheng Banking Corp., l’action bancaire la moins performante au monde. 

Un indice des actions immobilières a chuté de 34% l’année dernière, son pire depuis la crise financière mondiale de 2008.

Les autorités sont prêtes à accepter les risques pour la croissance économique et la stabilité financière de la campagne, selon Eswar Prasad, qui a autrefois dirigé l’équipe chinoise du Fonds monétaire international et qui est maintenant à l’Université Cornell.

« Pékin semble avoir déterminé qu’il s’agirait probablement de coûts transitoires qui ne peuvent plus être évités dans le but de limiter les fluctuations futures des marchés financiers et encore plus de déséquilibres sur les marchés immobiliers », a déclaré Prasad.

Ces coûts augmentent. Les actions des sociétés immobilières ont chuté de 4,3% jeudi, le plus en quatre mois, et sont évaluées à seulement 30% de leurs actifs déclarés. 

La déroute du marché chinois des obligations en dollars à haut rendement s’accélère, déclenchée par des entreprises auparavant considérées comme financièrement plus solides qu’Evergrande – comme Shimao Group Holdings Ltd. et Sunac China Holdings Ltd.

Plus inquiétant encore, elle se propage à des émetteurs de qualité supérieure tels que Country Jardin. Les actions du développeur ont plongé de près de 8% jeudi, tandis que son obligation en dollars à échéance 2025 a chuté de 4,8 cents à 74,4 cents, prête pour sa plus forte baisse depuis le 1er novembre.

[NDLR : Retrouvez toutes les analyses de Bruno Bertez sur son blog en cliquant ici.]

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