La Chine aide-t-elle la Russie à cacher de l’argent se demande Foreign Affairs ?

Cet article présente des signes évidents de partialité , en particulier dans l’utilisation de qualificatifs négatifs superflus; mais la recherche a laquelle il se livre est intéressante , les résultats sont vraisemblables

Traduction rapide BB .

Par Benn Steil et Benjamin Della Rocca

21 mars 2022

Les sanctions « empêcheront Poutine d’utiliser son trésor de guerre », a promis la présidente de la Commission européenne, Ursula von der Leyen, le 26 février, quelques jours après que la Russie a lancé son invasion de l’Ukraine. « Nous allons paralyser les actifs de la banque centrale russe. »

Et, en effet, depuis qu’elle a attaqué l’Ukraine, la Russie a été frappée par les sanctions les plus sévères auxquelles elle ait été confrontée depuis la fin de la guerre froide. Déjà le 22 février, au lendemain de la reconnaissance par la Russie des revendications territoriales des républiques séparatistes autoproclamées dans la région du Donbass à l’est de l’Ukraine, les États-Unis et leurs alliés ont bloqué les grandes entreprises et les élites russes des marchés occidentaux. 

Quatre jours plus tard, après que la Russie a lancé une attaque à grande échelle contre son voisin du sud, les États-Unis, le Royaume-Uni, le Canada et l’Union européenne ont sanctionné la banque centrale russe et expulsé les banques russes de SWIFT, la plate-forme de messagerie pour la compensation des banques internationales. transactions. 

Et alors que la deuxième semaine de l’invasion touchait à sa fin et que les forces russes encerclaient les villes ukrainiennes, le président américain Joe Biden a interdit l’importation de pétrole russe, de gaz naturel,

Bien que la Russie ait jusqu’à présent échappé à une interdiction de l’UE sur ses exportations essentielles de pétrole et de gaz, son bannissement des marchés financiers mondiaux a déjà frappé son économie. 

Les sanctions du 26 février ont poussé les investisseurs internationaux à fuir les marchés russes. En quelques heures, le rouble a perdu près d’un tiers de sa valeur. Interdite de vendre ses réserves de devises, la banque centrale russe a relevé les taux d’intérêt de 9,5% à 20% pour soutenir la vente de roubles et ralentir la dépréciation de la monnaie, tandis que le gouvernement a ordonné aux exportateurs russes de restituer 80% de leurs revenus en devises. 

De telles mesures aideront le régime à conserver ses dollars à court terme, mais en augmentant massivement le coût de financement des entreprises et des emprunts des consommateurs, elles infligeront un coup dur à la capacité de la Russie à soutenir une longue guerre majeure.

Selon toutes les apparences, le président russe Vladimir Poutine a grossièrement sous-estimé l’ampleur et la portée des sanctions en réponse à son invasion. Ayant amassé 630 milliards de dollars de réserves de change, Poutine était confiant dans sa capacité à résister à tout ce que l’Occident lui lancerait. Mais maintenant, à cause des sanctions imposées à la banque centrale de Russie, il est coupé de sa montagne d’argent.

Ou est-il?

Nos recherches suggèrent que la Russie a peut-être caché des dizaines de milliards de dollars d’avoirs de réserve dans des comptes offshore opaques, où elle détient des titres libellés en dollars hors de portée des sanctions internationales et du gel des avoirs. 

Nous voyons des indications, en fait, qu’au cours de deux périodes différentes – l’une à la mi-2018 et l’autre à la fin de l’année dernière, alors que la Russie constituait des troupes à la frontière ukrainienne – la Russie aurait pu isoler jusqu’à 80 milliards de dollars de titres du Trésor à l’étranger. Le total des avoirs étrangers en dollars de la Russie pourrait bien sûr être encore plus élevé. Et il y a aussi des signes que la Russie a peut-être déplacé une partie de ses dollars avec l’aide d’un gouvernement étranger.

Si l’Occident vise à faire payer Poutine et à mettre fin à son agression illégale, alors il devrait, comme le dit le proverbe, suivre l’argent. Et il faudra peut-être de nouvelles mesures pour l’empêcher d’utiliser cet argent pour prolonger la guerre pendant des mois tout en continuant à financer l’économie russe.

CACHÉ À LA VUE

Bien que l’urgence financière d’aujourd’hui soit peut-être la pire qui ait frappé la Russie depuis la crise du rouble de 1998, lorsque Moscou a été forcée de restructurer plus de 70 milliards de dollars de dette, les sanctions de l’Occident pourraient être moins étanches que ne le suggèrent les médias et les commentaires des dirigeants mondiaux. 

Si les États-Unis et leurs alliés sont déterminés à utiliser l’étranglement financier pour forcer la Russie à quitter l’Ukraine – et peut-être à forcer Poutine à quitter le pouvoir – ils doivent réfléchir à la manière dont le gouvernement russe aurait pu se préparer à persévérer même sous ces restrictions historiques. . Il est important de noter que nous pensons que le régime de Poutine pourrait en fait détenir des dizaines de milliards de dollars de bons du Trésor américain qui ne peuvent actuellement être attribués à la Russie.

En 2018, des informations surprenantes ont été publiées dans les médias occidentaux selon lesquelles la Russie avait abandonné la quasi-totalité de sa dette du Trésor. Les statistiques du département du Trésor américain à l’époque montraient que les avoirs de la Russie avaient chuté de 96 milliards de dollars à 15 milliards de dollars en deux mois. 

Nous étions sceptiques quant au fait que la Russie avait vendu la différence de 81 milliards de dollars. Après tout, la plupart des échanges internationaux – et près de 90 % des transactions de change – impliquent des dollars américains. Étant donné que les bons du Trésor sont l’investissement de choix pour tout gouvernement ayant un besoin imminent de dollars, une vente massive de cette ampleur semblait invraisemblable.

Les données du département du Trésor, cependant, ne signifiaient pas que la Russie avait nécessairement vendu la totalité des 81 milliards de dollars de titres. La Russie aurait simplement pu déplacer les Trésors hors des États-Unis. Nous avons donc examiné les chiffres de la banque centrale de Russie, qui suggéraient un chiffre bien inférieur pour les ventes du Trésor – environ 43 milliards de dollars. Cela a laissé 38 milliards de dollars non comptabilisés. Où étaient-ils passés ?Le régime de Poutine peut détenir des dizaines de milliards de dollars de bons du Trésor américain qui ne peuvent actuellement pas être retracés jusqu’à la Russie.

Nous avons ensuite examiné les avoirs en bons du Trésor dans les deux centres offshore les plus populaires : les îles Caïmans et la Belgique, cette dernière abritant la banque dépositaire internationale Euroclear, qui détient des titres pour le compte des déposants. Au cours des deux mêmes mois de décharges présumées de la Russie en 2018, nous avons constaté des augmentations anormalement importantes des avoirs des Caïmans de 20 milliards de dollars et des avoirs belges de 25 milliards de dollars. Le total de 45 milliards de dollars était plus que suffisant pour tenir compte des avoirs russes manquants.

Le département du Trésor ne divulgue pas l’identité de ceux qui achètent réellement des titres, et les responsables américains n’auraient pas nécessairement cette information. Les enquêtes gouvernementales auprès des courtiers et des dépositaires ne la collectent pas. Euroclear elle-même ne connaît peut-être même pas les propriétaires ultimes des titres qu’elle gère. 

Au lieu de traiter directement avec Euroclear, la banque centrale russe pourrait, par exemple, transférer ses titres à un intermédiaire financier – tel qu’une banque privée, une société écran ou même un gouvernement étranger – et ordonner à cette entité de les déposer auprès du dépositaire . De telles manœuvres pourraient masquer complètement l’implication de la Russie.

Quoi qu’il en soit, en 2018, il n’aurait pas dû être surprenant que la Russie déplace les bons du Trésor à l’étranger, car il était largement connu que cette option était disponible et efficace. On a longtemps cru que la Chine garait des bons du Trésor chez Euroclear pour déguiser leur propriété et les protéger de tout examen. Dans le cas de la Chine, elle a peut-être délocalisé les obligations pour masquer ses interventions sur les marchés des changes, car elle gérait depuis longtemps la valeur en dollars du renminbi en achetant et en vendant des réserves stockées sous la forme de titres du Trésor. Les motivations de la Russie seraient cependant différentes.

Le stockage de titres libellés en dollars dans des comptes offshore les rend plus difficiles à cibler pour les sanctions américaines. Le Kremlin a vivement ressenti la menace de sanctions depuis son annexion de la Crimée en 2014 et le soutien militaire ultérieur des séparatistes pro-russes dans l’est de l’Ukraine, lorsque les pays occidentaux ont gelé les avoirs russes et restreint son commerce. Pour cette raison, alors, cacher les bons du Trésor à l’étranger serait une option attrayante pour Poutine . Son stock de 38 milliards de dollars d’actifs en dollars, s’il est toujours caché en Belgique, aux Caïmans ou dans un autre paradis, pourrait être essentiel pour la capacité de la Russie à acheter des importations essentielles ou à payer les intérêts sur sa dette souveraine.

TRESOR DE GUERRE DE POUTINE

Une fois que Poutine a commencé à se préparer à une invasion majeure de l’Ukraine, le décor était planté pour un autre grand mouvement dans la réserve du Trésor russe. Selon les chiffres du département du Trésor américain publiés le 15 février, les avoirs en obligations du Trésor de la Belgique, c’est-à-dire d’Euroclear, ont bondi en décembre 2021 de 47 milliards de dollars. (Les avoirs des Caïmans sont restés stables ce mois-là.) Ce pic est la plus forte hausse sur un mois en Belgique depuis le début de 2014.

La Chine était presque certainement à l’origine de la poussée de 2014. Tout au long de cette année, les actifs de sa banque centrale, la Banque populaire de Chine (PBOC), ont augmenté parallèlement aux avoirs du Trésor belge. La PBOC était manifestement en train de constituer son trésor de guerre de réserves en dollars et de les stocker dans des bons du Trésor, détenus par l’intermédiaire d’Euroclear. En 2021, cependant, les réserves de la PBOC sont restées stables, indiquant une source différente pour l’augmentation soudaine des avoirs de la Belgique.Si l’Occident vise à faire payer Poutine pour son agression illégale, alors il devrait suivre l’argent.

Cette source est probablement la Russie. En décembre, le Kremlin avait sans aucun doute anticipé que s’il envahissait l’Ukraine, de sévères sanctions occidentales étoufferaient son accès aux dollars. Pour éviter les pires effets de telles sanctions, il serait logique que la Russie, avant l’invasion, achète des actifs libellés en dollars et les cache dans des comptes offshore. Cela expliquerait la hausse massive des avoirs du Trésor belge. Dans tous les cas, aucun autre pays ayant des motifs de dissimuler ses avoirs aux autorités américaines ne pourrait en rendre compte.

Suite aux sanctions occidentales, Euroclear a cessé de compenser les achats de titres russes et d’autres transactions libellées en roubles. Ces mouvements s’alignentavec les mesures prises par d’autres sociétés occidentales pour contrer l’invasion russe, et pour autant que nous puissions en juger, Euroclear a respecté toutes ses obligations en vertu des sanctions existantes. Mais Euroclear n’a annoncé aucune restriction à quiconque vendant des titres non russes, tels que des bons du Trésor. Et bien que les sanctions aient interdit les transactions avec les grandes banques russes, Moscou aurait facilement pu utiliser des intermédiaires non russes pour placer ses avoirs du Trésor auprès d’Euroclear. En d’autres termes, la banque centrale russe aurait pu structurer ses transactions pour contourner complètement les sanctions. Quelques mois à peine avant d’être giflée par des sanctions financières prétendument globales, la Russie pourrait donc avoir isolé encore 40 milliards de dollars ou plus de bons du Trésor dont elle peut tirer à la rigueur.

LE COUP DE MAIN DE LA CHINE ?

On ne sait pas encore quels intermédiaires la Russie aurait utilisés pour cacher les bons du Trésor à l’étranger. Une forte possibilité, cependant, est la Chine, avec laquelle Poutine semble désormais alliée. En décembre 2021, alors que les avoirs du Trésor belge augmentaient de 47 milliards de dollars, la banque centrale de Russie a signalé une augmentation massive de 41 milliards de dollars de sa monnaie et de ses dépôts détenus dans «d’autres banques centrales nationales». Ce bond a éclipsé tous les autres changements mensuels de cette statistique depuis que la Russie a commencé à la rapporter en 2005. Et le destinataire le plus probable de ces dépôts est la PBOC.

La banque centrale et le fonds souverain russes détiennent environ 140 milliards de dollars d’obligations chinoises, soit environ quatre fois le total au début de 2018. Les données de juin 2021 montrent également que la Chine détient 14,2 % des réserves de change de la Russie, la plus grande part de tous les pays. Et leur partenariat s’étend bien au-delà de l’arène financière : à la fin de l’année dernière, la Russie et la Chine ont organisé une série d’exercices militaires conjoints et publié des déclarations diplomatiques conjointes destinées à l’Occident. Il serait donc logique que la Russie dépose 41 milliards de dollars en renminbi ou en devises diverses auprès de la PBOC. La PBOC aurait alors pu échanger les devises contre des dollars, créditant la Russie d’un dépôt de 41 milliards de dollars, et utiliser les dollars pour acheter des bons du Trésor à stocker chez Euroclear. Le président chinois Xi Jinping, qui la semaine dernière a condamné les sanctions occidentales comme « nuisibles à toutes les parties,

Cet argent ne laisserait pas nécessairement une trace claire dans le bilan massif de 3,2 billions de dollars de la PBOC, car la banque centrale aurait pu le répartir sur plusieurs postes. La PBOC aurait pu, par exemple, en déposer auprès de banques contrôlées par l’État et leur ordonner d’acheter des bons du Trésor pour les conserver chez Euroclear. Un tel arrangement expliquerait pourquoi la monnaie et les dépôts de la PBOC auprès des banques basées en Chine ont bondi d’un montant sans précédent de 13 milliards de dollars en décembre dernier, au moment même où les données financières anormales belges et russes étaient enregistrées. Alternativement, la PBOC aurait pu garder la transaction complètement hors de son bilan. Il est impossible, sur la base des informations dont nous disposons actuellement, de savoir comment la Russie et la Chine auraient pu structurer un tel arrangement, mais quoi qu’il en soit, la Russie serait en mesure de retirer les dollars quand bon lui semble. La PBOC vendrait simplement les bons du Trésor et en transférerait le produit à la Russie. Les autorités occidentales n’en seraient pas plus avisées, tandis que les institutions financières occidentales n’auraient pas nécessairement violé les politiques de sanctions. Et en contournantsanctions de cette façon, la Chine et la Russie travailleraient à éroder l’influence financière et politique occidentale.

COMBLER LES LACUNES

Début décembre, l’administration Biden a divulgué des rapports de renseignement qui prévoyaient l’invasion de l’Ukraine par Poutine. Pourtant, le gouvernement américain n’a publié ses données sur l’envolée des obligations belges que neuf jours avant que la Russie ne lance son attaque en février. Si les autorités américaines avaient été en mesure de surveiller l’évolution des avoirs d’Euroclear en temps réel, cela aurait renforcé les premières indications selon lesquelles Moscou envisageait de procéder à une invasion.

Il existe des limites claires au travail de détective financier que nous pouvons effectuer à partir de nos ordinateurs de bureau. Mais nos recherches suggèrent que les gouvernements occidentaux ne font peut-être pas tout ce qu’ils peuvent – ​​et ne devraient pas – pour étouffer l’accès de la Russie aux dollars dont elle a besoin pour financer sa guerre en Ukraine. Selon nous, les clés résident dans l’argent russe qui transite par Bruxelles et Pékin.

Alors que les sanctions financières deviennent l’arme de choix de l’Occident pour faire face aux autocraties agressives, les États-Unis et leurs alliés doivent mieux intégrer les stratégies transfrontalières « suivre l’argent » dans leur arsenal diplomatique et militaire pour assurer leur succès. De telles stratégies peuvent aider les autorités à combler les lacunes des sanctions existantes, à détecter et à restreindre les transactions évasives par le biais d’intermédiaires financiers et à pénaliser les acteurs étatiques et tiers qui sapent les restrictions mondiales. De plus, ils peuvent renforcer les efforts de renseignement conventionnels pour prédire et contrer le comportement de l’adversaire. Cependant, les programmes de sanctions qui n’éliminent pas les flux monétaires évasifs à grande échelle se révéleront trop poreux pour dissuader ou inverser les comportements ciblés.

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