Le puzzle des origines, le rapport de Wuhan

Bloomberg

L’histoire de l’origine de Covid-19 reste un mystère embourbé dans un débat géopolitique controversé. Mais un document de recherche qui a langui dans la publication des limbes pendant un an et demi contient des données méticuleusement collectées et des preuves photographiques soutenant l’hypothèse initiale des scientifiques – que l’épidémie provenait d’ animaux sauvages infectés – qui a prévalu jusqu’à la spéculation que le SRAS-CoV-2 s’est échappé d’un le laboratoire voisin a gagné du terrain.

Selon le rapport, qui a été publié en juin dans la revue en ligne Scientific Reports , des visons, des civettes, des chiens viverrins et d’autres mammifères connus pour abriter des coronavirus ont été vendus à la vue de tous pendant des années dans les magasins de la ville, y compris le désormais tristement célèbre Huanan wet marché, auquel bon nombre des premiers cas de Covid ont été retracés. Les données du rapport ont été recueillies sur 30 mois par Xiao Xiao, un virologue dont les rôles étaient à cheval sur l’épidémiologie et la recherche animale au Key Laboratory of Southwest China Wildlife Resources Conservation et à l’Université de médecine traditionnelle chinoise du Hubei.

En mai 2017, Xiao a commencé à enquêter sur 17 magasins dans quatre marchés de Wuhan vendant des animaux sauvages vivants. Il essayait de trouver la source d’une maladie semblable à celle de Lyme transmise par les tiques qui s’était propagée dans la province du Hubei des années plus tôt. Il a maintenu des visites mensuelles jusqu’en novembre 2019, date à laquelle la découverte de mystérieux cas de pneumonie qui annonçait le début de la pandémie de Covid a mis fin brutalement à ses visites.

Alors que le virus commençait à exploser, Xiao a reconnu l’importance potentielle de ses données. 

En janvier 2020, il a collaboré avec Zhou Zhaomin, chercheur dans un laboratoire des ressources fauniques affilié au ministère chinois de l’Éducation, et trois scientifiques chevronnés de l’Unité de recherche sur la conservation de la faune de l’Université d’Oxford, sur un manuscrit qui a été soumis à une revue le mois suivant. (Ils ont refusé de nommer la publication). « Nous imaginions que le journal auquel nous l’avons envoyé dirait : ‘Fantastique ! Bien sûr, nous voulons que ces données soient diffusées le plus rapidement possible. L’Organisation mondiale de la santé serait absolument ravie de recevoir ces informations' », a déclaré Chris Newman, un écologiste britannique qui est l’un des co-auteurs de l’article. Mais il a été rejeté. « Ils ne pensaient pas que cela aurait un attrait généralisé », dit Newman.

Si l’étude avait été rendue publique tout de suite, la recherche des origines du virus aurait pu suivre un cours très différent. 

Non seulement l’étude contenait des preuves concluantes que des animaux vivants étaient vendus pour la consommation humaine à l’épicentre de l’épidémie, mais Newman dit qu’il suppose que Xiao a collecté des tiques suceuses de sang sur les animaux sauvages qu’il a studieusement catalogués. Les repas de sang d’échantillons de tiques congelés pourraient être examinés à la recherche de traces du coronavirus, ce qui serait extrêmement utile pour identifier les espèces infectées avant décembre 2019. Xiao n’a pas répondu aux e-mails demandant des commentaires.

Au cours des premiers mois de l’épidémie, des chercheurs locaux ont affirmé que le nouveau coronavirus ressemblait à un débordement d’animaux, rappelant l’émergence du virus qui a provoqué le syndrome respiratoire aigu sévère (SRAS) sur les marchés humides du Guangdong il y a près de 20 ans. Ils ont également facilement reconnu la présence de « une variété d’ animaux sauvages vivants » sur les marchés de Wuhan.

[NDLR : ce post mérite une lecture complète]

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